Harvesting Water to Save Crops and LivesRecolección de agua para salvar cultivos y vidas

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By Isaiah Esipisu
IPS

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NAIROBI — Peter Kivuti, a 51-year-old farmer from Eastern Kenya, never relied on meteorological weather predictions all his life – until three years ago. It was then that rainfall in the region became less predictable.

Like other farmers from Rwanguondu village, Kivuti trusted the traditional methods of weather prediction, which had been used by his forefathers for ages.

“Since I was a small boy, I knew that it was going to rain heavily on March 25, every year. This meant that all farms had to be prepared with everything necessary by March 23, in readiness for planting on March 26,” said Kivuti.

This trend had been observed within the entire Embu district for ages, until three years ago when the rain patterns became unreliable.

In 2007 the rains came on Mar. 20, five days earlier. And many farmers lost their crops because of this.

“We were totally disoriented. And by the time we planted, it was too late. The rainfall subsided long before our crops became hardy enough, leading to losses that year,” said Kivuti.

However, a new report released on Sep. 6 by the International Water Management Institute (IWMI) warns that the changes in weather and climatic conditions may get even worse.

It says that the erratic rainfall related to climate change will further threaten the food security and economies of many countries, particularly in Africa and Asia.

While the Agricultural Market Development Trust (an organisation that works with farmers in Kenya at grass-root level) has advised farmers to prepare for planting earlier in the month due to changing rainfall patterns, according to the report this may not be a long-term solution.

The remedy, the report states, is that countries, organisations and individuals must increase their investment in diverse forms of water storage.

“Just as modern consumers diversify their financial holdings to reduce risk, smallholder farmers need a wide array of ‘water accounts’ to provide a buffer against climate change impacts,”

said Matthew McCartney, the lead author of the report, in a press statement released alongside the report.

“That way, if one water source goes dry, they’ll have others to fall back on,”

added McCartney, also a hydrologist at IWMI.

A system used to harvest rainfall in Eastern Kenya (Credit: Isaiah Esipisu/IPS).

IWMI is a scientific research organisation focusing on the sustainable use of water and land resources in agriculture, for the benefit of poor people in developing countries. The organisation is supported by the Consultative Group on International Agricultural Research.

The report comes at the time the World Food Program is already implementing a programme in Kenya, known as Food For Assets (FFA). The programme has seen peasant farmers from the arid and semi-arid parts of the country harvest and store water for domestic and agricultural use. The harvesting is done when it rains – flowing rain water is directed into reservoirs and stored.

Through the programme, beneficiaries of food relief are required to do some work geared to increasing food security in their community.

“In Eastern Province, we chose dam construction as a project to alleviate poverty because water has always been the setback,”

said Jacobus Kiilu of ActionAid Kenya, the organisation implementing the FFA project in the area.

As a result, residents still have access to water they harvested since heavy rains subsided over five months ago.

“This is the longest period we have stayed with rain water – thanks to the dam storages,”

said Mwende Kisilu, a beneficiary from Kyuso village in Eastern Kenya.

In sub Saharan Africa, the IWMI report notes, up to 94 percent of farmers depend on rain-fed agriculture, yet rainfall in the region is highly unpredictable.

“Lack of predictability both in the amount and timing of rainfall makes rain-fed farming extremely tricky,” notes the report.

This is because farmers find it difficult to choose when to plant.

“If you plant your crops too early, you may run into a risk of the seeds failing to germinate in case the rainfall falters. And like in our case when we planted too late in 2007, the rain subsided before the crops matured – leading to losses,” said Kivuti.

But if governments, specifically in Africa and Asia, organisations and individuals were to take immediate action to increase investment in diverse methods of water storage, then an estimated 500 million people in Africa and India would benefit from improved agricultural water management, the report states.

Though governments of developing countries with fast-growing economies have invested heavily in large dams during the current decade, the IWMI study says that more weight should be put on a range of small-scale, well-planned storage options to improve food security.

The report cites evidence from Zimbabwe, where such basins have boosted maize yields, with or without rainfall. In Niger, such methods have greatly boosted the millet yields.

In the northeast of India’s Rajasthan State, the construction of around 10,000 water harvesting structures has made it possible to irrigate close to 140 square kilometres of agricultural fields, benefiting about 70,000 people.

However, it was noted that without proper planning of water storage facilities, the perceived gains may easily become a burden.

“Badly planned storage will not only waste money but actually worsen the negative affects of climate change, for example, by providing extra breeding habitats for malaria-infected mosquitoes,”

notes the report.

 

Source: IPS

Also read: Rainwater Harvesting a Reasonable Source of Freshwater for Haiti

 

 Por Isaiah Esipisu
IPS

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NAIROBI, — En su medio siglo de vida en el este de Kenia, el agricultor Peter Kivuti nunca confió en las predicciones meteorológicas. Pero cambió de opinión hace tres años, cuando las lluvias en la región comenzaron a ser menos predecibles.

Como otros agricultores de la aldea de Rwanguondu, Kivuti se basaba en los métodos tradicionales de predicción del tiempo usados por sus antepasados por siglos.

“Desde que yo era un muchacho sé que llueve mucho el 25 de marzo de cada año. Esto significaba que todas las granjas teníamos que estar preparadas con todo lo necesario para sembrar el 26”, comentó,

Esta tendencia había sido observada en todo el distrito de Embu por siglos, hasta hace tres años cuando los patrones de lluvia comenzaron a ser variables.

En 2007, las precipitaciones llegaron el 20 de marzo, cinco días antes de lo esperado, por lo que muchos agricultores perdieron sus siembras.

“Nosotros estábamos totalmente desorientados. Por el tiempo en que plantamos era demasiado tarde. La lluvia menguó antes de que nuestros cultivos fueran resistentes, lo que provocó pérdidas ese año”, explicó Kivuti.

Un nuevo informe publicado el 6 de este mes por el Instituto Internacional para el Manejo del Agua (IWMI, por sus siglas en inglés), con sede en Sri Lanka, advirtió que los cambios en el tiempo y las condiciones climáticas pueden inclusive empeorar.

El documento señala que las lluvias irregulares relacionadas con el cambio climático amenazan aún más la seguridad alimentaria y las economías de muchos países, particularmente en África y Asia.

Mientras la Agricultural Market Development Trust, una organización que trabaja con granjeros en Kenia a nivel de las bases, ha aconsejado a los agricultores prepararse para sembrar antes en el mes debido a los cambios en los patrones de las precipitaciones, según el informe de IWMI esto no puede ser una solución a largo plazo.

El remedio, dice el informe, es que países, organizaciones e individuos aumenten sus inversiones en las diversas formas de almacenamiento de agua.

“Así como los consumidores modernos diversifican sus participaciones financieras para reducir los riesgos, los pequeños agricultores necesitan una amplia gama de ‘cuentas de agua’ para amortiguar los impactos del cambio climático”,

dijo Matthew McCartney, el autor principal del informe, en una nota de prensa publicada junto al reporte.

“De esta manera, si una fuente de agua se seca, ellos tendrán otras a las cuales recurrir”,

agregó McCartney, también experto en hidrología del IWMI.

Un sistema utilizado para la recolección de lluvia en el este de Kenia (Crédito: Isaías Esipisu / IPS).

IWMI es una organización de investigación científica enfocada en el uso sostenible de los recursos del agua y la tierra en la agricultura, para el beneficio de las personas en situación de pobreza en países en desarrollo. La entidad es apoyada por el Grupo Consultivo para la Investigación Agrícola Internacional.

El informe aparece justo cuando el Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas está implementando en Kenia un plan conocido como Food For Assets (FFA).

El plan tiene a campesinos de zonas áridas y semi-áridas del país recolectando y almacenando agua para uso doméstico y agrícola. La recolección es realizada cuando llueve. El agua es dirigida a embalses y acumulada.

A través del programa, los beneficiarios están obligados a hacer algún trabajo orientado a aumentar la seguridad alimentaria de su comunidad.

“En la Provincia Oriental, elegimos la construcción de presas como un proyecto para paliar la pobreza, porque el agua siempre era el problema”,

dijo Jacobus Kiilu, de ActionAid Kenya, la organización ejecutora del FFA en la zona.

Como resultado, los vecinos todavía tienen acceso al agua que recogieron en las fuertes lluvias que amainaron hace más de cinco meses.

“Este es el periodo más largo que hemos quedado con agua de lluvia gracias a los embalses”,

dijo Mwende Kisilu, uno de los beneficiarios de la aldea Kyuso en el este de Kenia.

En África subsahariana, según el informe de IWMI, hasta 94 por ciento de los agricultores dependen de la agricultura de secano, aún cuando las precipitaciones son altamente impredecibles en la región.

“La falta de predicción en la cantidad y el tiempo de las lluvias hace que la agricultura de secano sea extremadamente difícil”, dice el texto.

Esto se debe a que a los agricultores les resulta difícil elegir cuándo plantar.

“Si usted siembra antes de tiempo puede correr el riesgo de que las semillas no germinen en caso de que las precipitaciones decaigan. Y, cuando plantamos demasiado tarde en 2007, las lluvias menguaron antes de que las siembras maduraran, provocando pérdidas” dijo Kivuti.

Pero si los gobiernos, especialmente de África y Asia, las organizaciones y los individuos tomaran inmediatamente medidas para aumentar la inversión en diversos métodos de almacenamiento de agua, se estima que 500 millones de personas en África e India se beneficiarían de una mejor gestión de este recurso en la agricultura, indica el reporte.

Aunque gobiernos de países en desarrollo con economías de rápido crecimiento han invertido fuertemente en grandes presas durante la actual década, el estudio de IWMI dice que el mayor énfasis se debe poner en una gama de opciones de menor escala, bien planificadas para mejorar la seguridad alimentaria.

El informe cita evidencia de Zimbabwe, donde dichos métodos han aumentado los rendimientos de maíz, con o sin lluvias. En Níger, también han impulsado en gran medida la producción de mijo.

En el noreste del estado indio de Rajasthan, la construcción de cerca de 10.000 estructuras de recolección de agua ha hecho posible irrigar cerca de 140 kilómetros cuadrados de campos agrícolas, beneficiando a cerca de 70.000 personas.

No obstante, sin la planificación adecuada de las instalaciones de almacenamiento de agua, los beneficios conseguidos pueden fácilmente convertirse en una carga.

“Depósitos mal pensados no sólo desperdician dinero sino que también empeoran los efectos negativos del cambio climático, por ejemplo, generando hábitats para la reproducción de mosquitos que transmiten la malaria”,

advierte el informe.

 

Fuente: IPS

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